7 tips for hiking with kids / 7 conseils pour la randonnée en famille

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So you want to go hiking with kids but you wonder how to go about it.
Or you have tried it already but it felt more like an ordeal than a fun family experience…
Well, here are 7 tips for hiking with kids that will help you along your way.

Some of these tips are simply common sense, others we have learnt the hard way.

1. Plan ahead

Hiking, with or without kids, always starts with a map (the good old paper kind, or Google Maps, or both!) and the weather forecast

If your kids are new to hiking, don’t be overly ambitious when planning a route – going from 0 to 10 miles on a first outing may well end in a trail of tears, perhaps even your own, especially if the elevation is substantial. Hiking with kids also takes significantly longer, as the pace is slower, and the stops numerous.

It probably goes without saying, but make sure the chosen route is suitable for children. When Brian and I hiked the Slieve League cliffs, Co Donegal, climbing up to 600 metres above the churning waters of the North Atlantic, I was glad the acorns were not with us!

The Slieve League cliffs – a hike unsuitable for children /
Les falaises de Slieve League, une rando à faire sans les enfants.

Choosing a rewarding destination can make all the difference to a family hike. Aim for a lake, a waterfall, a secluded beach, or even an interesting summit (like Seefin, Co Wicklow, or Knocknarea, Co Sligo, both capped by mysterious stone age cairns). Chances are the children will start exploring their new playground as soon as they get there, immediately forgetting the aches and pains of the hike itself.

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2. Better safe than sorry

Always take a first aid kit.

Ours is a well-loved plastic kit which never leaves my backpack, unless it needs restocking! Inside you’ll find –

  • antiseptic wipes, individually wrapped
  • plasters in various sizes
  • wound dressings, individually wrapped
  • 1 small roll of micropore surgical tape
  • 1 bandage
  • tweezers and nail clipper
  • Arnica montana homeopathic tablets (for bumps and bruises)
  • 1 tube of an essential oils-based gel bought in France (for insect bites and stings, bumps and grazes)

Even if your children are way past the baby stage, baby wipes often come in useful, as well as a small rubbish bag and, of course, sun lotion.

3. Suited and booted

Before setting off on an epic family hike, make sure everybody is properly suited and booted.

Layers

Dressing for the outdoors is all about the layers.

Hiking with kids is no different. In warm weather, go for light, quick-drying tops and trousers/leggings (thermals when it’s cold), topped with waterproof pants and jacket, in case of rain or wind. 

The temperature can get surprisingly chilly once you go up in altitude and stop moving, so add a fleece, or stuff it in your pack if it’s too warm. 

For more detailed information, read my post on dressing kids for the weather, including snow!

Footwear

Nobody can walk very far or very long with sore feet. On dry ground (a rare occurrence in Ireland!), sports trainers will just about do the job. But decent boots are much better.

For a long time the acorns wore Superfit Husky boots (affiliate link), which I bought new for Jedi before handing them down to the rest of the gang when they reached the right shoe size. They have now switched to Decathlon‘s Forclaz 100 snow/hiking boots for children. Both are fully waterproof and insulated, which means they can be used through the winter as well as on the trails year round.

Add a pair of thick socks for some extra cushioning, and the kids can now last the distance.

4. Keep them fed and watered

Ok, so now you’ve hit the trail. Only you’ve hardly covered a few hundred metres when the first request for a drink comes in…

Hiking with kids means stopping often and handing out snacks and water. Lots of snacks and water.

It doesn’t matter whether they want a snack as a distraction from a “boring” activity (i.e. hiking), or whether they truly need a boost. To keep them walking, you need to keep them fed and watered.

Think fresh fruit (bananas and apples are staple trail foods for the acorns) and vegetables (carrot and cucumber sticks, cherry tomatoes, etc.), but also raisins, nuts, biscuits, rice cakes, bread sticks, etc. 

If they are old enough, they can carry their own backpack, with some of the food and drinking water, as well as their own clothing.

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Brian always brings a secret stash of sweets, for “emergency” situations. When the going gets really tough, like on our recent hike to Arts Lough, a sudden sugar rush often works a treat (!) to get tiring legs over the line.

Reward

Finally, use the prospect of a restorative picnic as a reward for reaching your destination.

Everything tastes better outdoors. This is how instant chicken noodles, cooked initially on Brian’s MSR stove (affiliate link) and now with our beloved Kelly kettle (affiliate link), have become an institution of our family hikes. 

5. Follow their lead & let them play

Unlike us adults, who can keep our eyes on the prize (i.e. the endpoint), children often find hiking boring. 

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Barefoot in the mud, at Lough Curra, Co Tipperary / Pieds nus dans la boue, à Lough Curra, Co Tipperary.

So instead of marching them on relentlessly, let them explore, roam free and smell the proverbial roses. One of our best family hikes to date, a spontaneous trek to Lough Curra in the Galtee Mountains of Tipperary, was awash with sensory explorations – unforgettable!

Let them plot their way to the destination and get there at their own pace, going off trail or jumping in puddles along the way. For instance, Jedi often enjoys taking the lead and showing us the way, when the endpoint is near. And most of our family hikes wouldn’t be complete without a game of hide-and-seek!

Finally, let them become engrossed in their observations and their imagination. Make sure to leave early enough in the day, so the kids have ample time to play once you reach your destination. Hiking with kids is a lot less fun if you need to walk back too soon – exactly what happened on our hike to Lough Dan, Co Wicklow, a couple of years ago.

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Spider hunters, on the way to Lough Dan, Co Wicklow / Chasseurs d’araignée, sur le sentier de Lough Dan, Co Wicklow.

6. Bring friends

The acorns often ask to go hiking with their friends. And when we do hike with other families, like our recent guided walk in the Mournes with Every Treasure, they need very little encouragement to keep going, as they usually are too busy playing and showing the “sights” to their friends.

7. Happy hikers

One of our first “real” family hikes was the 9km Glenealo & Spinc loop, around Glendalough’s Upper Lake, Co Wicklow. To this day Jedi still thinks of it as his benchmark, as he got to test his limits and overcome them. He also remains the only one in his class to have completed such a long walk.

So no matter how far you went or how much the kids complained, let them know how well they did and how proud you are of them. Family adventures big and small need celebrating!

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Vous avez envie de partir en randonnée avec vos enfants mais vous ne savez pas par où commencer ?
Ou alors vous avez déjà tenté l’expérience mais ce fut une épreuve d’endurance plutôt qu’une aventure familiale mémorable ?
Voici 7 conseils pratiques pour préparer et apprécier la randonnée en famille.

1. Préparatifs

La randonnée, avec ou sans enfants, commence toujours avec une carte topographique (que ce soit une bonne vieille carte en papier ou Google Maps ou les deux !) et la météo.

DSC07344Si vos enfants n’ont encore jamais randonné, calmez vos ambitions lors de la préparation de l’itinéraire : prévoir de parcourir 10 km pour une première randonnée risque fort de se terminer en flot de larmes, peut-être même les vôtres, notamment si le dénivelé est important. La randonnée en famille prend du temps, car l’allure est lente et les arrêts nombreux.

Cela va sans dire mais assurez-vous de choisir un itinéraire qui convient aux enfants. Quand Brian et moi avons effectué ensemble la randonnée des falaises de Slieve League, Co Donegal, à 600 mètres au-dessus des déferlantes de l’Atlantique nord, j’étais contente que les graines de chêne ne soient pas à nos côtés !

Choisir une destination attrayante peut faire toute la différence pour une randonnée en famille. Optez pour un lac, une cascade, une plage secrète, voire un sommet intéressant (tel que Seefin, Co Wicklow, ou Knocknarea, Co Sligo, tous deux coiffés par des cairns mystérieux du néolithique). A coup sûr, les enfants commenceront à explorer leur nouveau terrain de jeux, oubliant instantanément les difficultés de la marche.

2. Mieux vaut prévenir que guérir

Emportez toujours une trousse de premier secours.

La nôtre est une petite boîte en plastique qui ne quitte jamais mon sac à dos, sauf s’il faut la réapprovisionner. Elle contient les éléments suivants :

  • lingettes antiseptiques, en emballages individuels
  • pansements de tailles variées
  • compresses, en emballages individuels
  • 1 petit rouleau de sparadrap micropore
  • 1 bandage
  • pince à épiler et coupe-ongles
  • granules homéopathiques Arnica montana (pour coups et bosses)
  • 1 tube de gel antiseptique aux huiles essentielles acheté en France (pour les égratignures, coups et piqûres d’insecte)

Même si vos enfants ne sont plus des bébés depuis longtempps, un paquet de lingettes humides s’avère souvent bien pratique, de même qu’un petit sac poubelle et bien sûr, de la crème solaire.

3. Des pieds à la tête

Avant de partir pour une randonnée en famille mémorable, assurez-vous que tout le monde est correctement vêtu et chaussé.

Epaisseurs

Pour les aventures en plein air, le secret est de multiplier les épaisseurs. Pareil pour la randonnée en famille.

Par temps doux, optez pour des hauts légers qui sèchent vite, à manches longues de préférence, et pour des leggings ou pantalons de randonnée (sous-vêtements thermiques par temps froid), le tout surmonté de vêtements imperméables pour se protéger de la pluie et du vent.

La température baisse rapidement avec l’altitude, et les enfants risquent de sentir le froid rapidement une fois l’effort terminé. Aussi pensez à mettre une polaire ; fourrez-la dans le sac à dos s’il fait trop chaud.

Pour plus d’information, consultez mon article sur l’art et la manière d’habiller les enfants pour tous les temps.

Chaussures

Personne ne peut marcher bien loin ou longtemps en ayant mal aux pieds. Sur terrain sec (une chose rare en Irlande !), des chaussures de sport feront tout juste l’affaire. Des chaussures de randonnée sont beaucoup mieux.

Pendant longtemps, les graines de chêne ont porté des bottes d’hiver Husky de Superfit (lien affilié), que j’achetais neuves pour Jedi avant de les passer au reste de la troupe quand ils atteignaient la bonne pointure. Ils ont maintenant adopté des bottes de randonnée/neige Quechua de Décathlon. Les deux sont fourrées et imperméables, si bien qu’elles peuvent être utilisées tout l’hiver, ainsi que pour marcher toute l’année.

Ajoutez une paire de chaussettes épaisses pour plus de confort, et les enfants pourront tenir la distance.

4. A boire et à manger

Ça y est, vous avez pris le départ. Quelques centaines de mètres parcourus, et déjà quelqu’un réclame à boire…

Eh oui, la randonnée en famille, ça veut dire s’arrêter souvent et distribuer à boire et à manger

Cela n’a aucune importance s’ils veulent grignoter quelque chose juste pour se distraire d’une activité “ennuyeuse” (la marche) ou parce qu’ils ont vraiment besoin d’un coup de pouce. Pour continuer de marcher, les enfants ont besoin de boire beaucoup d’eau et de manger souvent. Très souvent.

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Pensez fruits (pommes et bananes sont des incontournables pour les graines de chêne) et légumes frais (carottes, bâtonnets de concombre, tomates-cerises, etc.), mais aussi raisins secs, fruits à coques, biscuits, galettes de riz, etc. 

Si les enfants sont assez grands, ils peuvent porter leur propre sac à dos, avec une partie de la nourriture et de l’eau, ainsi que leurs vêtements.

Brian emporte toujours une réserve secrète de bonbons pour les situations “d’urgence”. Quand la randonnée devient trop pénible, comme ce fut le cas en montant à Arts Lough récemment, une injection soudaine de sucre suffit généralement à motiver les petites jambes fatiguées.

Après l’effort, le réconfort

Enfin, la perspective d’un pique-nique réparateur à l’arrivée fournit la récompense idéale après les efforts de la randonnée.

Tout a meilleur goût au grand air. C’est ainsi que les nouilles chinoises instantanées, préparées initialement sur le réchaud MSR (lien affilié) de Brian et désormais avec notre Kelly kettle (lien affilié) bien aimée, sont devenues un rituel incontournables de nos randonnées en famille.

5. A leur rythme

Contrairement à nous adultes, motivés par la seule idée d’atteindre la destination finale, les enfants trouvent souvent la randonnée ennuyeuse.

Alors au lieu de les forcer à prendre la cadence, laissez-les explorer librement et apprécier ce qui les entoure. Une de nos meilleurs randonnées en famille, à Lough Curra dans les monts Galtee de Tipperary, débordait de surprises sensorielles inoubliables.

Laissez-les faire leur chemin et avancer à leur propre rythme, même si cela implique de quitter le sentier ou de sauter dans les flaques d’eau. Ainsi, Jedi aime bien prendre la tête et nous montrer le chemin à suivre quand l’arrivée est proche. Et nos randonnées en famille seraient incomplètes sans l’incontournable partie de cache-cache !

Enfin, laissez-les s’absorber totalement dans leurs observations et leur imagination. Partez tôt dans la journée pour que, une fois arrivés à votre destination, les enfants aient tout le temps de jouer. La randonnée en famille est beaucoup moins marrante quand il faut repartir presque tout de suite – et c’est exactement ce qui nous est arrivé lors de notre balade à Lough Dan, Co Wicklow, il y a quelques années.

6. Entre amis

Les graines de chêne demandent souvent à aller marcher avec leurs amis. Et quand nous partons avec d’autres familles, comme lors de notre randonnée guidée avec Every Treasure, nul besoin de les encourager à marcher, car ils sont totalement occupés à jouer avec les autres enfants présents.

7. Fiers randonneurs

Les 9 km du circuit de Spinc & Glenealo, autour du lac supérieur de Glendalough, Co Wicklow, a été notre première vraie randonnée en famille. Dans l’esprit de Jedi, elle reste la référence, parce qu’il a pu tester ses limites et les dépasser, même si ce fut pénible. 

Alors peu importe la distance couverte et le volume des complaintes de vos enfants, dites-leur qu’ils ont bien marché et que vous êtes fiers de leur accomplissement. Toutes les aventures familiales, grandes et petites, méritent d’être célébrées !

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11 Responses to “7 tips for hiking with kids / 7 conseils pour la randonnée en famille

  • Brilliant! I was nodding along to much of this. I’m definitely guilty of trying to march my kids along when they want to stop and look at something for what seems like ages. I’ll gave to try bringing friends along, that’s a good idea for making them walk further!

  • Fab advice Annette and your photos are stunning! There is nothing worse than miserable kids when you have a long walk home – I think one of the most crucial things is getting decent footwear for kids – it’s difficult when they grow so quickly but makes such a difference when they have it.

  • Yes to all of the above! A bit of forward planning makes life with wild kids so much easier

  • Those views are stunning. My wife and I are going hiking this Summer…my girls don’t ever want to, hopefully, as they get older they might.

    #CountryKids

  • You really are the experts when it comes to hiking and the acorns clearly have a lovely time with you. For me planning ahead has to be top with some known fun destinations: lake, beach or river spring to mind, somewhere where kids can play and be free to create and imagine. I also like the bring a friend, even a less interesting venture takes on a new light with a friend. Keep hiking and sharing and inspiring others.

    Thank you for sharing with me on #CountryKids

  • Yes yes yes! Agree with all of this! Such a helpful post to pull everything together. I’ve made lots of mistakes attempting to take my kids hiking, but we’ve finally got to the point where it’s a real pleasure. We certainly always have a few sweeties tucked away in case things go horribly wrong!

    We’re taking our pair up to the Lake District soon, so i’ll be book marking this post to help me prepare. #countrykids

  • I want to come and join you on your hiking adventures, the pictures just look amazing, what lucky children you have. Mich x #Countrykids

  • This was full of so much great advice and came at the perfect time for me so thank you! I really want to get more into hiking this year with my girls now the eldest is four, she can manage about 5km but I’d like to see how much more she could do if we tried. I especially love the idea of planning a rewarding destination, that makes perfect sense! Ooo, you have me all inspired for the coming months now #countrykids

  • Great advice here. I really ought to be more on top of things such as the first aid kit. #CountryKids

  • Great tips. It certainly takes a few hikes to get the hang of walking with kids, not something you can force! I used to get so frustrated that we couldn’t go as far or as fast as we used to, but now I enjoy taking my time and seeing things afresh through Finn’s eyes. Thanks so much for sharing with us #AdventureCalling

  • Great post and advice. I think the bit about letting them lead and play is crucial in developing their affection for the outdoors. They should see it as one huge outdoor play opportunity, not a chore. Thanks for joining us and apologies my comments are a little late this week, I’ve had an Ofsted inspection at my school so life has been a little hectic. #adventurecalling

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